Quand chaleur et humidité se conjuguent…

Chacun, selon son système de thermorégulation, son métabolisme, sa corpulence, etc. “ressent” les hautes températures de manière différente que son prochain. Nous ne sommes pas tous égaux — dans ce domaine comme dans bien d’autres — et on pourrait presque dire qu’il y a autant de “ressentis” de la chaleur que d’êtres humains…
Il y a néanmoins un facteur d’aggravation de la sensation désagréable liée aux fortes températures que tous les humains partagent : l’humidité ! En effet, à une même température, plus le taux d’humidité est fort, moins notre corps va supporter cette température, et plus il va nous envoyer de messages pour nous signaler son inconfort — et le stress réel que subit l’organisme.

Cela fait maintenant une quarantaine d’années que les météorologues publient des indices permettant de mesurer — et prévoir — l’effet de ces fortes températures sur nos organismes. Souvent interprétés comme des températures ressenties*, les deux principaux indicateurs standards que sont le Heat-Index et l’Humidex ne sont en fait que des indices qui sont là pour nous aider à anticiper l’action conjuguée des fortes températures et de l’humidité.

Le Heat-index - ou indice de chaleur

Cet indice de chaleur, initialement imaginé par un présentateur météo d’une chaine de télévision américaine de la fin des années 70, puis repris et développé par le National Weather Service, représente l’effet de l’humidité sur un organisme soumis à de fortes chaleurs.

Nous le savons tous, l’effet de la transpiration, par son évaporation, est de provoquer un refroidissement surfacique de la peau. Et évidemment, lorsque l’humidité augmente l’évaporation de la transpiration se fait moins bien, le refroidissement engendré devenant plus faible par voie de conséquence. Le Heat-Index sert à représenter ce phénomène : plus l’humidité est grande (à forte température constante), plus la sensation subjective d’inconfort liée à la température est grande. Il se calcule relativement simplement à partir de l’humidité relative et de la température atmosphérique.

Méthode de calcul utilisée par Weather Station

\({I}_{c}={c}_{1}+{c}_{2}T+{c}_{3}H+{c}_{4}{T}H+{c}_{5}{T}^{2}+{c}_{6}{H}^{2}+{c}_{7}{T}^{2}H+{c}_{8}T{H}^{2}+{c}_{9}{T}^{2}{H}^{2}\)

avec \({c}_{1}=-42,379\quad{c}_{2}=2,04901523\quad{c}_{3}=10,14333127\\{c}_{4}=-0,22475541\quad{c}_{5}=-6,83783.{10}^{-3}\quad{c}_{6}=-5,481717.{10}^{-2}\\{c}_{7}=1,22874.{10}^{-3}\quad{c}_{8}=8,5282.{10}^{-4}\quad{c}_{9}=-1,99.{10}^{-6}\)

et \({I}_{c}\) l’indice de chaleur, \({T}\) la température atmosphérique en °F et \({H}\) l’humidité relative (de 0 à 100).

Cet indice de chaleur est principalement utilisé aux États-Unis et basé sur des valeurs exprimées dans le système impérial, mais rien n’interdit d’effectuer une conversion vers le système métrique après calcul pour avoir des valeurs d’indices proches des températures exprimées en °C…

L’Humidex - ou indice d’humidité

L’Humidex est aussi un indice qui permet d’indiquer l’effet de l’humidité sur l’organisme soumis à de fortes chaleurs. Développé par deux ingénieurs du Service Météorologique du Canada dans les mêmes années que le Heat-Index, cet indice se distingue désormais par son mode de calcul qui repose sur l’utilisation du point de rosée, plutôt que par l’humidité relative.

Méthode de calcul utilisée par Weather Station

\(humidex=T+0,555(6,11{e}^{5417,753\left(\frac{1}{273,16}+\frac{1}{{T}_{r}}\right)}-10)\)

avec \({T}_{r}\) la valeur du point de rosée en °C et \({T}\) la température atmosphérique en °C.

L’Humidex est principalement utilisé au Canada.

Seuils d’alerte et de dangerosité

Vous trouverez sur Internet toutes sortes de tableaux indiquant les seuils d’alerte et de dangerosité que permettent de définir ces indices. J’en reproduis un ici, émis par la National Oceanic and Atmospheric Administration, concernant le Heat-index. Vous êtes libre d’en faire l’interprétation que vous souhaitez. Pour ma part je reste plutôt sceptique face à ce genre de tableau oubliant des éléments importants comme le niveau d’hydratation et l’exposition au soleil…

(*) : le Heat-index et l’Humidex ne sont pas des températures ressenties. Ce sont des indices — des valeurs sans unité — qui sont proches des valeurs des températures usuelles, ce qui est la raison de cette confusion.

 

Dans Weather Station, les valeurs de Heat-index et d’Humidex sont accessibles dans tous les contrôles et widgets.

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